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西南财经大学经济与管理研究院院长、中国家庭金融调查与研究中心主任。长期从事应用微观经济学和计量经济学等领域的研究。师从2000年诺贝尔经济学奖获得者丹尼尔·麦克法登教授。获加州大学伯克利分校经济学博士学位。现任美国得克萨斯农工大学经济系教授(终身性职务)。

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寻找只有“一只手”的经济学家  

2013-04-02 10:11:39|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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牛顿万有引力定律的过程告诉我们一个假设、模型如何才能成为定理定律。经济学中普遍的问题是假设、学说、模型太多,而能够被证明的假设、学说、模型却太少。出现有“两只手”的经济学家也就不奇怪了。

    美国前总统杜鲁门曾对他的经济智囊们说过:“能不能给我找一个“只有一只手”的经济学家?所有的经济学家都说:从一方面而言应该是这样,从另一方面而言则应该是那样...”在英文里,从一方面而言是“on the one hand,”直译为“从一只手而言”。 从另一方面而言在英文里则是“on the other hand”,直译为“从另一只手而言”。杜鲁门总统的意思是希望经济学家们能给出一个直截了当的回答,而不要模伦两可。

在西方,这则故事通常被人们拿来开经济学家的玩笑。比如,只有在经济学这个专业,两个持相反观点的人都可以得到诺贝尔奖,甚至两个持相反观点的人可以同时得到诺贝尔经济学奖(Myrdal及Hayek,1974年诺贝尔奖) 。

    为什么西方的经济学家给人一种不够直截了当的感觉?

    从好的一方面来讲,这说明了经济学家的严谨。经常的情况是,对某一件事情或某一个政策建议,并没有一个清晰的答案,也就没有办法给出直接了当的政策建议。从不好的一方面来讲,这说明了经济学研究的水平还达不到一些自然科学,比如说物理学的精确程度。这里就想讲讲这个不好的一方面:什么是高水平的经济学理论?在另一篇文章中我将回答产生高水平经济理论的困难在什么地方。

    举一个中学物理学的例子:牛顿(1642-1727) 的万有引力定律。这里面的过程大家都比较熟悉。牛顿坐在一棵苹果树下,一个苹果掉在牛顿的头上。牛顿被苹果落地的现象所吸引和困惑,他因此而创立了一个万有引力的模型。但是,这个模型要成为一个定律,必须满足三个条件。

第一, 能够解释已经观察到的现象。万有引力的模型除了可以解释苹果及其它物品为什么落地之外,还必须能够解释为什么月亮不落地。

第二, 测试不同模型的对错。为了确认某一个模型是否正确,必须同时确认其它模型或假设不正确。万有引力模型对苹果落地的解释与其它的模型不一样,而且实验和数据证明万有引力模型是正确的,其它的模型不正确。

第三, 模型的预见性,也是对模型的进一步检验。一个模型或假设应该能预测我们尚未知道的现象或关系。事实上,这也是建立模型的主要目的之一。历史上,海王星和冥王星的发现,就是通过万有引力模型首先推算出它们的存在,甚至它们的轨迹,然后由天文学家观测到它们的存在。

    上述几点对物理学家和其他自然科学而言,这些都是老生长谈,不值一提。但是,对经济学和其它社会科学而言,这仍然值得一提再提。因为经济学中普遍的问题是假设、学说、模型太多,而能够被证明的假设、学说、模型却太少。经济学中很少有一种假设、学说或模型能够经得满足上面这三个条件。一篇非常好的理论文章通常从一个实际的现象出发,提出一个理论模型去解释这个现象,然后用这个理论模型去解释其它已知的现象。这样一篇文章就能够发表在很好的学术刊物上了。

    但是,一个严肃的学者是不会把这种学说当作定律,因为它仅仅算是满足了第一个条件。一个高水平的经济理论至少应满足以上所说的第一和第二两个条件。我们的理解是,经济学缺少的不是能够满足第一个条件的理论或模型,而是缺少满足第二个条件、更别说满足第三个条件的理论或模型。通常,对一个现象有不同的理论来解释,而这些不同的理论都基于不同的假设,而用数据来检验尚未完成,出现有“两只手”的经济学家也就不奇怪了。

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